Grupo de trabajo para combatir la enfermedad que mata cerezas en el noroeste de EE.UU. -

Grupo de trabajo para combatir la enfermedad que mata cerezas en el noroeste de EE.UU.

Los científicos de la Universidad Estatal de Washington se han asociado con los productores de cerezas para encontrar defensas mejoradas contra una enfermedad que devastó los huertos hace 70 años y ha resurgido en el noroeste del Pacífico.

Llamada así por sus síntomas desagradables (fruta pequeña, insípida e incolora), la enfermedad de la cereza pequeña abarca varios patógenos que infectan las cerezas dulces y otros árboles frutales de hueso.

En Washington y Oregon, el principal culpable es un patógeno bacteriano llamado fitoplasma de la enfermedad X; que se propaga en los huertos por pequeños insectos llamados saltahojas. Los síntomas generalmente se notan solo unas pocas semanas antes de la cosecha.

Una vez infectado, no hay otro remedio que la remoción rápida de árboles enfermos para retardar la transmisión. "No recibe ninguna advertencia", dijo Scott Harper, virólogo de WSU y director del Clean Plant Center Northwest. "Todo se ve bien y, de repente, las cosas no están bien".

Ciclo de repetición

A finales de la década de 1940 y principios de la de 1950, los productores de cerezas de Washington experimentaron un brote importante de la enfermedad de la pequeña cereza. Se las arreglaron para sofocarlo mediante la destrucción agresiva de árboles infectados. En la década de 1980 siguió un brote más pequeño.

Ahora, el ciclo se repite. Los informes de Little Cherry comenzaron a aumentar en 2017, y hoy nuevamente es una preocupación importante para los huertos del noroeste.

Científicos de WSU y de la Universidad Estatal de Oregon, productores y procesadores de cerezas y otros socios formaron el Grupo de Trabajo de Enfermedad de la Pequeña Cereza en 2018 para coordinar la investigación en respuesta al síndrome. Tobin Northfield, un entomólogo del Centro de Investigación y Extensión de Frutas de Árboles de WSU en Wenatchee, preside el grupo de trabajo.

Este verano, Northfield y otros miembros del grupo de trabajo lanzaron varios experimentos destinados a detener la propagación de la enfermedad. Financiado por la Comisión de Investigación de Frutas de Árboles de Washington, los miembros del grupo de trabajo están trabajando en estrecha colaboración con los productores en la investigación.

"Si no hacemos nada, esta enfermedad tendrá un gran impacto en nuestra capacidad para cultivar cerezas", dijo Northfield. "Estamos tratando de encontrar controles efectivos lo más rápido posible".

El patógeno se esconde en plantas hospedantes

Sobre la base de los descubrimientos realizados durante brotes pasados, los científicos buscan identificar plantas importantes en el medio ambiente que albergan el patógeno Little Cherry.

Mientras que los saltahojas y las plantas anuales mueren cada invierno, las plantas perennes no lo hacen.

"Es por eso que eliminar los árboles infectados es tan importante: se vinculan de un año al siguiente", dijo Northfield. "Pero las malas hierbas perennes también pueden estar haciendo lo mismo".

Los científicos del Grupo de Trabajo están realizando pruebas de elección de alimentos en saltahojas en cautiverio para saber qué plantas prefieren. Los resultados podrían ayudar a los horticultores a eliminar plantas y malezas que albergan el patógeno.